Turismo de Tailandia: ¿codicia por el dinero antes que por la seguridad de los turistas?

Los turistas pasan junto a una figura de cartón recortada de un policía turístico a lo largo de Khao San Road en Bangkok. Se están planteando dudas sobre si Tailandia está malgastando un activo preciado al no proteger a los viajeros que llegan en cantidades récord.

Chiangrai Times – Las misteriosas muertes de las hermanas canadienses Noemi y Audrey Belanger en un resort tailandés hacen eco de la muerte de la kiwi Sarah Carter, y la idílica reputación de Tailandia está empezando a sufrir.

Todavía no hay respuestas sobre cómo Noemi y Audrey Belanger murieron el mes pasado, pero la policía dijo que podría haber sido el resultado de un envenenamiento accidental.

Noemi y Audrey Belanger murieron el mes pasado

Carter, de 23 años, y otras tres personas murieron después de visitar un hotel de Chiang Mai el año pasado.

Los funcionarios tailandeses dijeron que las muertes fueron una coincidencia luego de pruebas no concluyentes.

Sin embargo, Richard Carter, el padre de Sarah, reclamó un encubrimiento de las tres muertes en un mes.

Inicialmente se pensó que Carter había muerto de intoxicación alimentaria, pero las autoridades tailandesas dictaminaron que estuvo expuesta a sustancias químicas similares a las que se encuentran en los pesticidas antes de morir. Su causa precisa de muerte no ha sido confirmada.

El ministro de Relaciones Exteriores de Nueva Zelanda, Murray McCully, dijo en ese momento que la explicación de los funcionarios tailandeses era “menos que convincente”.

En circunstancias igualmente misteriosas en 2009, otras dos mujeres jóvenes murieron el mismo fin de semana en diferentes habitaciones en un complejo de Phi Phi, pero nunca se ha establecido la causa exacta.

Las muertes de las hermanas canadienses son las últimas en sacudir el turismo en una Tailandia perfecta como una postal, lo que plantea dudas sobre si está malgastando un activo preciado al no proteger a los viajeros que llegan en cantidades récord.

Otros titulares son menos dramáticos pero igualmente preocupantes: mafias de taxistas, travestis ladrones, contaminación, peleas de turistas, accidentes de tráfico y en los aeropuertos, fallas de radar, retrasos en los vuelos y largas colas de inmigración.

“La Autoridad de Turismo de Tailandia (TAT) cree que los números están aumentando, por lo que a la gente le debe gustar aquí, pero el problema es que la calidad de su visita ha bajado”, dijo Larry Cunningham, cónsul honorario de Australia en Phuket, una isla descrita por Travel guiar a Lonely Planet como “uno de los destinos de ensueño más famosos del mundo”.

La explicación de los funcionarios tailandeses sobre la muerte de Sarah Carter fue “menos que convincente”, dijo su padre.

El gobierno ha prometido abordar las “mafias” en las zonas turísticas, mientras que en febrero, Cunningham hizo un llamamiento al gobierno de Phuket para que detenga a los operadores de motos de agua que contratan a matones y exigen una compensación por los daños en los equipos que los arrendatarios no causaron.

El año pasado, un programa de televisión alemán transmitió imágenes de aguas residuales vertidas al mar en las populares playas de Kata y Karon.

Hasta ahora, los problemas no han logrado mitigar el atractivo exótico de Tailandia. Sus islas bordeadas de palmeras, templos dorados, cocina picante y vida nocturna picante ayudaron a atraer a 19 millones de visitantes en 2011, generando 776 mil millones de baht ($ 24.5 mil millones) en ingresos, un 31 por ciento más que en 2010, según muestran los datos del ministerio.

Aun así, la contribución del turismo al PIB apenas ha aumentado desde 2003 y ahora ronda el 6 por ciento. Y con la apertura de destinos vírgenes en la vecina Myanmar, Tailandia está bajo presión para decidir qué tipo de turismo quiere.

Phuket, por ejemplo, corre el riesgo de compartir la misma suerte que otro destino de playa: Pattaya.

“CIUDAD DEL PECADO”

A dos horas en coche de Bangkok, Pattaya lucha por deshacerse de una reputación sórdida como la “Ciudad del pecado” de Tailandia y con entretenimiento de semáforo en rojo, crimen y desarrollo desenfrenado, es sinónimo de sordidez y playas estropeadas.

“Todavía pensamos demasiado en el turismo de una manera oportunista y rentable”, dijo el legislador de la oposición y exministro de Finanzas Korn Chatikavanij. “Estamos poniendo en riesgo el futuro de la industria”.

La seguridad turística es otro tema urgente.

La Fédération Internationale de l’Automobile (FIA), un organismo rector del deporte del motor, muestra que Tailandia tiene la tasa más alta de muertes por accidentes de tránsito de turistas en Estados Unidos en el mundo en desarrollo, después de Honduras. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Gran Bretaña advierte sobre robos y “viciosos ataques no provocados por bandas” en la isla de la fiesta, Koh Phangan.

Algunos turistas dicen que los estándares no alcanzaron las expectativas.

“En general, Tailandia se siente segura, pero los guías turísticos y los conductores son más agresivos”, dice Mattias Ljungqvist, de 31 años, un sueco que visitó el país por primera vez hace una década.

El TAT dice que no tiene regulaciones para abordar el crimen de frente y los problemas de seguridad y preservación del medio ambiente están gravados por la burocracia local.

Pero con los planes para promover Tailandia a nuevos mercados en América del Sur y Asia Central, hay poca evidencia de que sus ambiciones turísticas se desaceleren.

El primer ministro tailandés, Yingluck Shinawatra, dijo el mes pasado que la política de turismo del gobierno se centraría en generar 2 billones de baht en ingresos dentro de cinco años. El Ministerio de Turismo y Deportes tiene previsto gastar 2.600 millones de baht en el desarrollo y promoción de atracciones turísticas en 2013.

Espera atraer a 21 millones de visitantes este año, entre ellos grandes gastadores.

“Las personas que disfrutan del ecoturismo tienden a gastar mucho dinero y definitivamente estamos apuntando a ese tipo de turista”, dijo Chattan Khunjara Na Ayudhya, directora de relaciones públicas de TAT.- Por Amy Sawitta Lefevre

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