Por qué este profesor dice que la universidad es una pérdida de dinero

En nuestro mundo cada vez más incierto, todavía hay una cosa en la que casi todos parecen estar de acuerdo: el valor de un título universitario. En la economía moderna, se considera un hecho que debemos asumir casi cualquier costo para asegurar que nuestros hijos se gradúen de la universidad.

Siendo ese el caso, fue esclarecedor leer «El caso contra la educación», un libro del profesor de economía de la Universidad George Mason, Bryan Caplan, que desafía muchos de los puntos de conversación estándar utilizados para defender el sistema de educación superior.

Dado su título, esperaba que el libro desafiara por completo el valor de un título universitario. Curiosamente, Caplan no sigue ese camino. Admite desde el principio que «la prima de ingresos para los graduados universitarios se ha disparado al 73 por ciento, es decir, aquellos con una licenciatura ganan, en promedio, un 73 por ciento más que aquellos que solo tienen un diploma de escuela secundaria».

Caso cerrado, ¿verdad? ¿La universidad es lo mejor desde el pan de molde? No tan rapido.

El problema, como lo ve Caplan, no es si la universidad vale la pena, sino por qué. También aborda si podemos obtener resultados similares sin gastar tanto dinero.

Estos son algunos de los principales problemas que Caplan ve con la educación superior, así como algunas soluciones.

No aprendemos mucho en la universidad

El meollo del problema de la educación superior, según Caplan, es que «los estudiantes pasan miles de horas estudiando materias irrelevantes para el mercado laboral moderno».

Leer esa línea me hizo pensar en una de las bromas favoritas de mi padre al escuchar un insulto que golpea demasiado cerca de casa: «¡Oye, me parezco a ese comentario!»

Mientras estaba en la universidad, pasé muchas horas aprendiendo sobre poesía, jeroglíficos y mitología griega. Fue divertido, pero no puedo decir que mi conocimiento de esos temas me ayudó mucho mientras buscaba trabajo. Cuando pienso en cuánto estaba pagando por esas clases, quiero tirarme de los pelos.

A los ojos de Caplan, una gran razón por la que la mayoría de los niños pasan tanto tiempo aprendiendo cosas que no importan es porque los propios maestros no están preparados para enseñar habilidades laborales reales. «Los educadores … tienen poco conocimiento de primera mano del lugar de trabajo moderno», escribe Caplan. Casi no hace falta decir que es una mala idea desembolsar grandes sumas de dinero para estudiar temas irrelevantes enseñados por profesores que, aunque ciertamente tienen buenas intenciones, no están preparando a los estudiantes para el trabajo.

Peor aún, los estudiantes no retienen mucho conocimiento de la universidad, independientemente de lo que estudiemos. Caplan me abrió los ojos a un estudio a gran escala del Departamento de Educación de EE. UU. Que analizaba la alfabetización de adultos. Los resultados fueron desalentadores, ya que menos de un tercio de los graduados universitarios obtuvieron una calificación de «competente».

Entonces, si no estamos aprendiendo o reteniendo mucho de las clases universitarias, ¿para qué sirven? Según Caplan, la experiencia universitaria se trata realmente de un fenómeno conocido como señalización.

El beneficio real de un título universitario

Uno de los objetivos de Caplan con el libro es arrojar luz sobre la importancia de la señalización.

La señalización se refiere a la idea de que muchos comportamientos en los que se involucran las personas se realizan no porque sean intrínsecamente valiosos, sino por lo que señalan a los demás. Por ejemplo, las personas que conducen autos lujosos generalmente intentan hacer una señal: «¡Soy rico!» a pesar de que el mero hecho de que tengan ese coche nos dice muy poco sobre sus finanzas.

¿Podríamos usar un título universitario de la misma manera que usamos autos lujosos y ropa elegante?

Caplan cree que sí. Él cree que no aprendemos tanto en la universidad, sino que indicamos que somos concienzudos y trabajadores. Como dice Caplan, “El mercado laboral no te paga por las materias inútiles que dominas; te paga por los rasgos preexistentes que señalas al dominarlos «. Básicamente, esto significa que todos los gastos de la universidad podrían eliminarse si pudiéramos encontrar una manera más eficiente de mostrarles a los empleadores que estamos listos para ser buenos trabajadores.

Para que no piense que se trata de una idea marginal, Caplan revela que se basa en el trabajo de varios premios Nobel de economía que han contribuido a la teoría de la señalización. Al estudiar varios factores relacionados con los títulos universitarios y las ganancias posteriores, Caplan concluye que la señalización representa el 80% del valor de un título universitario. Afirma astutamente que «todo estudiante universitario que hace el menor trabajo necesario para obtener buenas calificaciones respalda silenciosamente la teoría».

Incluso si la hipótesis de la señalización no es tan férrea como afirma Caplan, la teoría merece una reflexión profunda. ¿La educación superior está ayudando al desarrollo de una sociedad informada (lo que a veces se llama “capital humano”), o estamos enseñando a nuestros jóvenes que lo único que realmente importa es señalar que tienen las características adecuadas para conseguir un buen trabajo?

Si es lo último, ¿no debería haber formas de hacer las señales que no perpetúen una crisis masiva de préstamos estudiantiles con tasas de incumplimiento crecientes?

Cómo obtener más beneficios por su dinero

Si bien el enfoque principal del libro es señalar fallas en el sistema educativo, Caplan no es todo pesimismo. Ofrece algunas formas de aprovechar al máximo la educación.

Primero, si vas a la universidad y quieres un retorno de tu inversión, deberías considerar seriamente estudiar materias que resulten en habilidades laborales comercializables. No hay sorpresas aquí, ya que los campos STEM (ciencia, tecnología, ingeniería, matemáticas) reciben principalmente la bendición de Caplan.

Creo que Caplan también estaría de acuerdo con la sugerencia de The Simple Dollar de verificar las estadísticas antes de elegir su especialidad. Si vas a invertir tanto tiempo y dinero en un título, es fundamental que al menos te des la opción de encontrar un trabajo bien remunerado cuando todo esté dicho y hecho.

Finalmente, Caplan también promociona los beneficios de la escuela vocacional, donde los estudiantes aprenden rápidamente habilidades limitadas para trabajos específicos y en demanda. Estas escuelas son formas baratas y fáciles para que las personas se preparen para el trabajo cuando piensan que podrían no ser adecuadas para la universidad. Caplan señala que «la investigación, aunque un poco escasa, sugiere que la educación vocacional aumenta el salario, reduce el desempleo y aumenta la tasa de finalización de la escuela secundaria».

Algunos contrapuntos

Como alguien que se ha preguntado anteriormente si hubiera estado mejor yendo a la universidad comunitaria en lugar de asistir a Harvard, admitiré que era la audiencia ideal para este libro. Y aunque estoy de acuerdo con muchos de los puntos, también debería señalar un par de áreas en las que sentí que el caso de Caplan era débil.

Por un lado, critica a las humanidades como una institución en su mayoría inútil, y proclama que aquellos que ven sus beneficios están participando en «ilusiones». Como alguien apasionado por la literatura y la escritura, esto me molesta. Hay algo que decir acerca de querer producir bienes de importancia intangible, incluso si eso significa renunciar a una carrera lucrativa. Además, he descubierto que las habilidades de escritura (perfeccionadas en humanidades) tienen una gran demanda en el mercado laboral.

Otro punto de discordia es el llamado de Caplan a una «separación completa de la escuela y el estado». Él piensa que «el gobierno debería dejar de usar el dinero de los impuestos para financiar la educación de cualquier tipo». Este tipo de política sería desestabilizadora y afectaría negativamente a millones de niños. Estoy totalmente a favor de intentar cosas audaces, pero decir algo extravagante solo sirve para distraer la atención de los puntos más interesantes que hace.

Para obtener un artículo completo que desafíe muchas de las afirmaciones de Caplan, consulte este artículo de The Boston Review.

Resumiendo

Leer el libro de Caplan te hará desear ser una persona mejor y más eficiente. Si ya desperdiciaste mucho tiempo y dinero en la universidad, como yo, estarás motivado para recuperar el tiempo perdido. Si está a punto de embarcarse en su viaje universitario, será un recordatorio aleccionador para aprovechar al máximo su tiempo.

Caplan es convincente cuando argumenta que si eliminamos muchos de los aspectos derrochadores de la universidad y nos aseguramos de que solo los estudiantes que realmente se beneficiarán de la universidad asistan en primer lugar, todos estaremos mejor. Si quieres leer un libro que te haga desafiar tus nociones preconcebidas y te proporcione bastantes experimentos mentales interesantes, te recomiendo que leas “El caso en contra de la educación”.

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